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Desarrollo de la vacuna contra la polio

A pesar de que se sospechaba desde hacía mucho tiempo que la polio era una enfermedad infecciosa, la prueba definitiva no llegó hasta 1908, cuando el Dr. Karl Landsteiner y el Dr Erwin PopperANCHOR consiguieron inducir la polio en monos, inyectándoles extractos de la médula espinal de un niño que había muerto a causa de la enfermedad. La enfermedad se podría transmitir entonces de un mono a otro, proporcionando un valioso modelo de la enfermedad. Finalmente, resultó posible transferir una cepa del virus a la rata y al ratón, que se pudieron utilizar en cantidades suficientes como para establecer la existencia y la virulencia del virus de la polio.

Desarrollo de la vacuna de la polio

El Dr. John Enders y sus colegasANCHOR demostraron en la década de los años cuarenta que el virus de la polio se podía desarrollar en el tejido humano y este importante avance les supuso con acierto el Premio Nobel en 1954. Incluso en los cuarenta, el virus era demasiado pequeño como para resultar visible con cualquier técnica disponible, por lo que solamente había una forma de que el Dr. Enders pudiese comprobar que había extraído realmente el virus del tejido del cerebro del ratón y que lo había desarrollado en un cultivo. Esto lo consiguió inyectando el líquido del cultivo en ratones y monos, en los que producía la parálisis típica de la polio.

Unos 40 años de investigación utilizando monos, ratas y ratones llevaron directamente a la introducción de las vacunas contra la polio Salk y Sabin en la década de los cincuenta. El artículo del profesor Albert Sabin de 1956 publicado en el Journal of the American Medical Association afirmaba:ANCHOR

"Aproximadamente 9000 monos, 150 chimpancés y 133 voluntarios humanos han participado hasta ahora en los estudios cuantitativos de diversas características de diferentes cepas del virus de la polio. [Estos estudios] han sido necesarios para resolver muchos problemas antes de que una vacuna oral contra la polio pudiese convertirse en realidad."

Hacia una eliminación total de la polio

La polio es ahora prácticamente desconocida en los Estados Unidos y Europa. La Organización Mundial de la Salud inició un programa internacional de vacunación contra la polio en 1998 con el objetivo de erradicar por completo la enfermedad. UNICEF calculó en 1991 que esto ya ha evitado más de dos millones de casos de polio.ANCHOR

Para 2002 el número de casos había caído a tan solo 480 al año, en comparación con los 350000 existentes al comienzo del programa de vacunación, en 1988. La OMS afirma que erradicar la enfermedad y terminar la vacunación, lo que tienen previsto hacer para finales de 2000, supondrán un ahorro para el mundo de 1500 millones de dólares al año.ANCHOR


Referencias

  1. Landsteiner K & Popper E (1908) Wien klin Wschr 21, 1830
  2. Enders J, Weller T & Robbins F (1949) Science 109, 85
  3. Sabin AB (1956) JAMA 162 , 1589
  4. The State of the World's Children, 1991, UNICEF, OUP
  5. Anon (2000) WHO pushes ahead with drive to eradicate polio Nature 403, 127

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