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Erradicación de la viruela a través de la vacunación

La primera vacuna fue desarrollada con éxito por el médico Edward Jenner en 1796. Observó que las ordeñadoras tenían una piel inusualmente suave y se dio cuenta de que no tenían cicatrices de la viruela. En el siglo XVIII, la viruela era una enfermedad temida que mataba a miles de personas y dejaba desfiguradas a muchas más. Jenner también observó que las ordeñadoras a menudo habían sufrido y se habían recuperado de la viruela bovina, una enfermedad similar que afectaba a las vacas y que también podía infectar a los seres humanos.

Jenner estaba convencido de que al haber sufrido la enfermedad más leve, la viruela bovina, las ordenadoras eran inmunes a la viruela (como si ya hubiesen padecido antes la enfermedad). Probó esta teoría, tomando una pequeña cantidad de fluido de una pústula de la viruela bovina de la mano de una ordeñadora e inoculó a un niño pequeño. Jenner sentó los principios de la vacunación. El suero que contiene viruela bovina, que se ha empleado para la inoculación contra la viruela, fue denominado vaccinia (del término latino que significa vaca).

La vacunación erradicó rápidamente la viruela en Europa y los Estados Unidos, con un impacto masivo sobre la salud pública. La cepa más grave del virus, Variola major, tiene un índice de mortalidad del 20-40%. En 1949 se produjo el último caso registrado de viruela en los Estados Unidos.

Tras los intensos esfuerzos de la OMS por erradicar la viruela por completo (a través de una política de vacunación del 100%), la viruela se declaró finalmente erradicada. El último caso de viruela naturalmente adquirida se produjo en Somalia, el 26 de octubre de 1977.

Hasta la fecha, la viruela es la única enfermedad que se ha eliminado por completo a través de un programa de inmunización.


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