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La vacuna contra el Ébola y el gorila occidental

Una epidemia de Ébola ha tenido un efecto devastador sobre los seres humanos, los chimpancés y los gorilas en África Central durante la última década. Existe una especial preocupación por el gorila occidental (gorilla gorilla). A pesar de que todos los simios y chimpancés se encuentran bajo amenaza, estos gorilas tienen un hábitat que se extiende por una zona particularmente reducida, y la mayoría de la población se localiza en zonas de Gabón, la República del Congo y Camerún.  

Los brotes de Ébola han golpeado a los grandes parques aislados, que normalmente constituyen el núcleo de la red de conservación del gorila. A mediados de los noventa, más del 90% de la población de simios del Parque Nacional de Minkébé, al norte de Gabón, falleció como consecuencia de un brote de Ébola. También en el Parque Nacional de Odzala, al noroeste del Congo, se produjeron muertes masivas como consecuencia del Ébola entre los años 2003 y 2005. Otros parques de menor tamaño se han visto igualmente afectados y se calcula que un tercio de la población de los gorilas que viven protegidos en los parques nacionales ha muerto durante los últimos 15 años.

El virus del Ébola
Impacto actual sobre los gorilas occidentales
Posibilidad de vacunación
Referencias

El virus del Ébola

Electronmicrograph of Ebola,El virus del Ébola causa la fiebre hemorrágica del Ébola. Sus síntomas incluyen vómitos, diarrea, dolor corporal general, fiebre y hemorragias tanto internas como externas. El índice de mortalidad es elevado: en torno al 80% en los seres humanos y por encima del 95% en los gorilas. La causa de la muerte suele ser un choque hipovolémico, donde el choque es inducido por una pérdida repentina del volumen de sangre o un fallo orgánico. La enfermedad se produce entre dos y 21 días después de la infección, aunque en la mayoría de los casos el tiempo transcurrido entre la aparición de los síntomas y la muerte es de siete a 14 días.ANCHOR,ANCHOR

Los primeros brotes del virus se produjeron de forma simultánea en el Zaire (ahora la República Democrática del Congo) y Sudán en 1976. Desde entonces, los brotes del Ébola se han producido de forma repentina, extendiéndose posteriormente de una persona a otra. El patrón de los brotes, tanto en los seres humanos como en primates no humanos, sugiere que el virus es transportado por una pequeña y abundante especie portadora. El murciélago frugívoro está considerado el candidato más probable,ANCHOR pero a pesar de los esfuerzos de la Organización Mundial de la Salud por identificar la causa de la enfermedad, todavía no se ha demostrado de forma concluyente. Los brotes en seres humanos también se desencadenan por contacto con primates muertos y la reducción del contacto entre seres humanos y la fauna puede limitar la propagación del virus.ANCHOR

El coste de la enfermedad es enorme. Mata a muchas personas en las zonas afectadas y está acabando con las poblaciones de primates. Muchas de las regiones de los alrededores de las áreas de conservación dependen del turismo ecológico para obtener ingresos y el impacto sobre las poblaciones de gorilas y chimpancés tiene un efecto directo sobre los sustentos locales.

En marzo de 2003 se celebró una reunión de emergencia en Brazzaville, en la República del Congo, para hacer frente al brote del virus del Ébola, tanto de forma inmediata como a largo plazo. Este fue el primer encuentro multidisciplinar de expertos para hablar sobre el Ébola en términos de su impacto sobre la población y la fauna. Durante esta reunión se establecieron medidas para aliviar las consecuencias sociales y económicas de la enfermedad, que supone una amenaza tanto para la biodiversidad como para la salud humana.ANCHOR

Impacto actual sobre los gorilas occidentales

Spread of Ebola in central Africa  - Peter Walsh, Max Panck Institute of evolutionary anthroplogyDurante la última década, el virus se ha propagado por todo el África ecuatorial, a un ritmo constante de unos 50 km al año, y parece probable que esta tendencia continúe. Si los gorilas de los parques que actualmente no están afectados por el virus sufren las mismas tasas de mortalidad que las observadas hasta la fecha, el Ébola puede matar un 15% más de la población mundial de gorilas durante los próximos 10 años.

A pesar de que el virus del Ébola no supone por sí mismo una amenaza de extinción para simios y chimpancés, esta epidemia ha reducido la población hasta un punto en el que ya no resulta sostenible debido a la caza furtiva y a otras presiones. Los gorilas se reproducen lentamente y se calcula que incluso con unas reducciones optimistas de la enfermedad y la caza, la población tardaría 75 años en recuperarse de su situación actual.ANCHOR La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) elevó su estatuto al de especie gravemente amenazada en septiembre de 2007. Esta es la primera vez que un mamífero alcanza este estatuto como resultado directo de una enfermedad.

Posibilidad de vacunación

Dado que la mayoría de las transmisiones se producen a través de pequeñas especies portadoras, que resultarían difíciles de controlar, es poco probable que la transmisión se pueda impedir por completo. No obstante, estudios recientes demuestran que una vez que el virus ha llegado a una población de gorilas, se extiende de uno a otro, moviéndose incluso entre sus grupos sociales. En estas situaciones, un programa de vacunación resultaría altamente efectivo, rompiendo la cadena de transmisión. En el África ecuatorial existe un número relativamente reducido de simios por vacunar y dado que la población de gorilas está descendiendo tan rápidamente, incluso la salvación de unos pocos miles en áreas fundamentales marcaría una diferencia.ANCHOR

Spread of Ebola in central Africa  - Thanks to Peter Walsh, Max Panck Institute of evolutionary anthroplogyVarias vacunas han protegido a los monos de laboratorio frente al ÉbolaANCHOR,ANCHOR,ANCHOR,ANCHOR, and they are likely to also be effective in chimpanzees and gorillas. y es probable que también resulten efectivas en chimpancés y gorilas. Se espera que además de salvar al gorila occidental de la extinción, contribuyan también a preparar el camino para la vacuna contra el Ébola para seres humanos. Las vacunas están siendo desarrolladas ahora por un grupo de trabajo colaborativo, cuyo objetivo consiste en atajar la crisis del Ébola en simios (véanse los enlaces relacionados). Para adaptar cada una de estas vacunas para el uso en simios, es necesario investigar su eficacia y realizar considerables pruebas de seguridad. Se emplearán estudios en cautividad y de campo para determinar los mejores métodos de administración para la vacuna. Los dos posibles métodos de administración disponibles son la inyección intramuscular a través de dardos o una vacuna oral administrada en cebos.

Las vacunas orales han controlado la rabia en toda Europa y en la actualidad se están desarrollando como parte de un exitoso programa de vacunación para salvar al lobo etíope, una especie amenazada.ANCHOR Unos programas con cebos similares podrían llegar a un gran número de gorilas, aunque precisan de una investigación para encontrar un cebo que funcione y que solamente sea atractivo para las especies diana. Los métodos de administración orales implican vacunas vivas y, por tanto, exigen extensas pruebas antes de su introducción en las poblaciones salvajes.  

Existe menos preocupación con respecto a los métodos de administración mediante dardos, dado que las vacunas no son formas vivas de la enfermedad. Las vacunas en dardos estarán disponibles rápidamente, dado que exigen pruebas menos rigurosas, aunque el número de gorilas que se puede inmunizar con este método es mucho menor. Un programa de vacunación de éxito exigirá el desarrollo de ambos métodos de administración. Estos se podrían utilizar tanto para controlar la transmisión en las zonas afectadas como para adelantarse a los brotes epidémicos.  

Cabe esperar que las recientes conclusiones relativas a la propagación del Ébola y el estatuto de «especie gravemente amenazada» del gorila occidental consigan reunir los fondos necesarios para completar las pruebas de una vacuna efectiva, así como para investigar los métodos de administración adecuados. La UICN calcula que coste actual de las pruebas de campo y de laboratorio necesarias para el lanzamiento de un programa de vacunación con éxito ronda los dos millones de dólares estadounidenses.


Referencias

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