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Ratón (inmunodeficiente)

Dos importantes variedades consanguíneas de ratones inmunodeficientes se utilizan para estudiar el sistema inmunitario y los trasplantes. Se trata del ratón desnudo y el ratón SCID.

El ratón desnudo

El ratón desnudo es una variedad consanguínea a la que le falta el timo o tiene esta glándula dañada, lo que se traduce en un sistema inmunitario deficiente. Tiene un número muy reducido de linfocitos T, que son esenciales para la respuesta inmunológica. Estos ratones se llaman «desnudos» porque también les falta el pelaje. Con un sistema inmunitario muy limitado, el ratón desnudo es capaz de recibir numerosos injertos tumorales y tisulares de muchas especies diferentes sin sufrir una reacción de rechazo. A menudo se utilizan para cultivar tejido injertado y se emplean en la investigación para testar nuevos métodos de visualización de imágenes y tratamiento de tumores.

El ratón desnudo fue descubierto por el Dr. N. R. Grist en 1962, en el laboratorio de virus del Hospital Ruchill, de Glasgow. Tienen la piel rosa, las orejas grandes y carecen de pelo. Sin el timo, estos ratones son incapaces de matar las células malignas o infectadas por un virus, de producir la mayoría de los anticuerpos, de rechazar injertos de tejido o de desarrollar reacciones de hipersensibilidad (para todo eso se precisan linfocitos T). La respuesta inmunológica adaptativa del ratón desnudo es tan limitada que incluso son capaces de aceptar tejido injertado de otras especies. Esto los convierte en un modelo vital para la investigación del cáncer, dado que permiten el estudio de tumores humanos que conservan sus características originales.

Rosalyn Yalow observó que se podía crear el ratón desnudo utilizando técnicas de radioinmunoensayo para eliminar el gen necesario para la hormona del factor de crecimiento del timo. Consiguió el Premio Nobel de Medicina por este descubrimiento en 1977. Un método alternativo para crear el ratón desnudo consiste en extirpar el timo por completo al ratón en las 24 horas posteriores a su nacimiento. Por lo general, los ratones desnudos se crían a partir de variedades consanguíneas, en lugar de crearse artificialmente por alguno de estos métodos.

A comienzos de la década de los setenta, los investigadores observaron las ventajas que ofrecía este modelo, pero dado que su respuesta inmunológica era sumamente limitada, los ratones desnudos eran propensos a las infecciones y a menudo morían antes de que se completasen los experimentos. Empleando técnicas estériles para manejar el ratón, John Stehlin y Beppino Giovanella de la Fundación Stehiln para la Investigación del Cáncer, fueron los primeros investigadores en mantener vivo al ratón desnudo durante dos años. En ese momento pudieron cultivar y estudiar con éxito los tumores humanos.

Los ratones desnudos han proporcionado mucha información sobre el sistema inmunitario, la leucemia, los tumores sólidos, el SIDA y otras formas de inmunodeficiencia.


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